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航太發燒 美十城爭取成商用太空港
喬治亞州康登郡砸重金建設,希望晉身成為太空港。
(中國日報)美國喬治亞州康登郡曾在航太史上出過力,1960年代,這裏有一座負責打造和測試美國航空總署(NASA)火箭引擎的工廠,該郡現在打算利用此一歷史傳承,爭取成為新的商用太空港(spaceport)。
美國總統川普已強調,民間部門在太空探索領域扮演的角色會更吃重,上週更提出建立專責太空事務第六軍種的計劃。各地方和州政府官員都搶搭這股熱潮。
目前,美國從阿拉斯加到佛羅里達,共有10個領了照的商用太空港,是2004年時的兩倍。其中一部分自政府設置的發射基地逐步發展而成。至少另有兩處擬議中的太空港正接受聯邦政府的審覈:康登郡,以及位於科羅拉多亞當郡的科羅拉多航太機場。但部分設施僅發射過數次火箭,或甚至完全沒發射過。
美國航太產業協會太空系統副總裁司賴哲說:「我會警告慎防非理性繁榮。」
根據非營利團體太空基金會,政府和商業活動在內的全球太空產業,2017年的規模已達3840億美元(約臺幣11.9億元),高於2007年時的2070億美元。摩根士丹利研究部門去年預估,2040年前可突破1.1兆美元。美國聯邦航空總署的資料顯示,美國太空產業的規模於2016年達到1580億美元。
風險投資公司太空天使(Space Angels)說,針對商用太空公司的私人投資過去十年間大增,2017年達到創紀錄的39億美元。
擴展迅速的領域之一是:打造可運載迷你衛星至近地軌道,提供網路訊號和其他服務的小型火箭。
位於加州杭廷頓海難的火箭實驗室(Rocket Lab)正考慮和阿拉斯加、加州、佛羅里達或維吉尼亞州的太空港簽約。關鍵在於找到「能支持相對高發射頻率」的地方,至少是每月一次。該公司可望月底前公佈決定。
佛州最被看好的角逐者是目前極為忙碌的卡納維爾角太空港。雖然該區2011年因美國終止太空船計劃受重創,但現在又有商業活動,熱鬧非凡。那裏有豐富歷史、基礎設施完整而且人力供應充裕。
太空港的投資回報可能很慢,新墨西哥州的美國太空港(Spaceport America)由州政府和各郡聯合投資2.2億美元興建設施,但在主要租客維珍銀河2014年發生太空船墜毀事件後,施工延宕。維珍銀行最近又開始將員工遷往新墨西哥。另有新籤的租客如波音和UP Aerospace。
詹森太空中心所在的德州休士頓,也在艾靈頓機場打造休士頓太空港。艾靈頓投資1300萬美元新建一個能處理火箭發射的空中交通管制塔臺,現在正將1850億美元的方案送審,最終要容納太空港的機場航廈。
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